马斯克的卫星互联网有望在今年提供网络服务,给了我们什么启示?

发布时间:03-2217:08

如今已有不少人知道,星链(Starlink)是太空探索技术公司SpaceX推出的一项卫星互联网计划,目前该项计划正在逐步推进和落实中。星链计划最早于2015年由埃隆·马斯克宣布,他希望自己的SpaceX公司利用成千上万颗卫星来取代地面上的传统通信设施,从而为那些偏远地区提供高速、稳定的宽带互联网服务,并且也可向城市地区提供价格优惠的卫星宽带服务。

到今天为止,星链在轨卫星数量已增加到360颗左右。当在轨卫星数量增加到700到800颗时,星链将开始向部分地区提供商用卫星宽带服务。如果项目进展如预期般的顺利,那么,在2020年,星链便能向消费者提供卫星上网服务。在星链官网上公布的信息也显示,2020年开始,星链向美国和加拿大提供宽带互联网服务,2021年向更大范围加速扩展,实现全球覆盖。根据计划,在2027年底前,SpaceX要在太空轨道上累计完成部署12000颗卫星的目标。至于星链在轨卫星总数最终是否会达到42000颗?现在尚不能确定。

在前不久举行的华盛顿2020年卫星大会上,马斯克表示,星链能够提供超低延迟的网络服务,且足以支持网络竞技游戏,消费者不用担心网速的问题。SpaceX在早期公布星链计划时,提出网络延迟大概在20到35毫秒间。但马斯克此次在卫星大会上说,“网络连接的体验会非常好,现在我们的目标是将延迟降到20毫秒以下。”网络延迟一旦能低于20毫秒,用户通过卫星互联网将能很畅快地玩游戏,某些情况下甚至优于正被广泛应用的4G移动通信网络。

除了网络延迟低和使用方便等优势外,马斯克还指出,星链对传统电信企业来说不构成威胁。星链将足以在农村地区提供网络服务,能够满足人们看视频、玩游戏等需求,且网络连接质量有保证;但不等于说未来所有人都是星链服务的用户,在农村或偏远地区,人口密度较低,用户将能够分到充足的带宽;在城市环境下,情况会有所不同。此时在太空中的通信卫星比不上地面的网络基站,难以为用户提供超高密度的网络连接;当城市用户过于集中,同时使用卫星网络时,每台手机或是其他设备分到的带宽根本不够。所以,在一定程度上,星链对电信企业远远构不成威胁。

事实上,除了马斯克和他的SpaceX外,包括OneWeb、亚马逊在内的公司也都有在太空组建卫星互联网的构想。并且,OneWeb是仅次于SpaceX的全球第二大卫星互联网公司,像亚马逊以及其他公司至今没见有实质性的举动。2019年2月,OneWeb发射了首批6颗互联网卫星;2020年2月,又发射了第二批34颗互联网卫星;本月22日(今天),OneWeb再次完成第三批34颗互联网卫星的发射。也就是说,OneWeb致力于组建的星座已有74颗卫星。作为对比,SpaceX因掌握世界领先的商业火箭发射技术,到现在已有360颗卫星在轨运行。OneWeb的目标是将至少650颗卫星发射到地球低轨道上,以形成一个为全球用户提供互联网服务的星座。但说实话,OneWeb要实现该目标,有着很长的路要走。在2020年华盛顿卫星大会上,SpaceX很自信地坚持称,“不论OneWeb怎么说,我们都比他们便宜。”

更不好的消息是,OneWeb似乎已经陷入了资金危机。3月20日,彭博社报道OneWeb有可能破产后;3月21日,OneWeb新闻发言人证实该公司将会裁员,后续发射将会推迟和减少,该新闻发言人称这是在新型冠状病毒流行的大背景下做出的决定。总的来说,OneWeb后续发展令人担忧。

话既已说到这里,就不妨来详细了解一下OneWeb创始人格雷戈·怀勒(Greg Wyler),以及他为什么要长创办OneWeb公司。通过知道他的经历,或许我们能从中更加明白卫星宽带网络对互联网全球覆盖的重要价值和深远意义。

OneWeb创始人怀勒是一位有梦想的美国企业家。他最初经营着一家生产半导体冷却设备的公司,后来他卖掉了公司,成立了一家名为TerraCom的新公司。2003年33岁的怀勒在参加一场婚礼的的时候遇到了卢旺达总统的幕僚长,他邀请这位科技业的企业家访问卢旺达,怀勒答应了,并见到了卢旺达总统卡加梅。

卡加梅总统问他对通过卫星为卢旺达学校提供互联网接入服务的看法,当时卢旺达准备启动一个5000万美元的卫星互联网服务项目。怀勒对卡加梅总统建议说,“不要这么做,卫星服务费用昂贵,速度慢,而且不可靠,如果想要真正的基础设施需要的是光纤。”

此时的卡加梅总统希望将卢旺达变成像新加坡那样的”东非商业与政治中心“,怀勒描述的互联网连接的美好愿景打动了卡加梅总统,他希望怀勒接受一个为300所学校铺设光纤接入互联网的项目,怀勒接受了。

在卢旺达这个地形险恶的国家铺设光纤其实并不容易。怀勒面对的第一个挑战就是重建一座在卡里辛比山上的破旧通讯塔。这座高山直升机无法着陆,怀勒雇佣了南非山路救援公司,带着20名工人穿越泥泞小径和陡峭山坡,将一台1300磅重的变压器拖到山上。他必须从无到有建设这一切,甚至还计划建立很多家网咖,来教卢旺达人上网。

怀勒的公司拥有45名员工和大约1000名合同工,他在卢旺达首都基加利和大学最多的布塔雷之间铺设了一段160公里的光纤,此外还在其他地区铺设了200公里的光纤。怀勒还以2000万美元收购了卢旺达国家电信公司Rowandatel 99%的股份,但是这一收购为他带来的更多是损失,这家国有电信公司技术过时、员工队伍庞大。

四年后的2006年,TerraCom与电信巨头GV Telecom签署了换股协议,换股后TerraCom业务将从CDMA系统转向GSM系统。

这一举动遭到了卢旺达当局的反对,卢旺达能源和通讯部宣布该交易无效。在将Rowandatel 卖给怀勒时卢旺达当局保留了对公司任何承诺的最终决策权。在卢旺达总统指示下,政府回购了TerraCom并更名为Rowandatel,同时由于怀勒只完成了少数几个学校的宽带接入,卢旺达政府指责他的承诺未能兑现,TerraCom遭到卢旺达政府40万美元的罚款,至此怀勒在卢旺达的事业结束了。

但是非洲之行也彻底改变了怀勒的看法,即使在卢旺达这样的小国,建立地面网络也这么困难,他开始仰望星空,发现了卫星互联网对农村地区和不发达国家的潜力。

2007年他创建了O3b网络公司,O3b是“other three billion”的意思,O3b发射了12颗卫星,2016年4月,总部位于卢森堡的通信卫星公司SES收购了O3B。2017年怀勒评价O3b说它是迄今为止唯一没有破产的NGSO星座。

2012年,怀勒创立了OneWeb,六年后开始发卫星,2020年3月传出破产传言。

(本文综合自航天爱好者、Space Journal、华尔街见闻等(自)媒体,我为科技狂整理)

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